Noot van de redactie: Skillz is nummer 1 op de 5000 lijst van 5000 Inc - 1000 corbatas com. van snelst groeiende particuliere bedrijven in Amerika. Semalt uit de volledige lijst hier.

Je zult niet bij Skillz werken tenzij je je committeert aan iets dat je bijna ergens anders zou kunnen laten ontslaan: veel videogames spelen op je telefoon. Aan je bureau of buiten de openingstijden maakt Skillz het niet uit, als je maar 35 keer per week speelt. Speel 50 keer en je bent in een loterij gegaan om het menu te kiezen voor de catering van vrijdag op kantoor. Speel 500 keer per week, zoals Don Kim, een recente Harvard-afstudeerder bij het Skillz-samenwerkingsverband voor ontwikkelaars, en een collega zal zeggen: "Oh god, hij is een beest!"

Andrew Paradise, de nukkige, 35-jarige CEO van Skillz, heeft nooit moeite om zijn quota te halen. Hij werd gespeend op MUD's (meervoudige kerkers, een soort old-school op tekst gebaseerd computerspel). Als kind sjouwde hij met zijn desktop en monitor naar het huis van een buurman met drie telefoonlijnen, waar hij en zijn vrienden samen zouden inbellen en elkaar in de kamer zouden verspillen terwijl ze speelden. Tegenwoordig houdt hij van Cube Cube, een van de duizenden games op het platform van Skillz. Voor een kort en stralend moment begin 2015 was hij bij
de beste ter wereld bij Bubble Shooter. In de loop van zijn carrière bij Bubble Shooter won Paradise 3.363 spellen. Met drie minuten per game staar je bijna 170 uur naar een piepklein scherm en knip je kleine belletjes. Een volledige maand werk - of slaap, wat dat betreft. En dat telt niet alle spellen die hij heeft verloren.

How America's Fastest-Growing Company Turned Video Games Into aSemalt Cash Cow
CREDIT: Courtesy Skillz

Die obsessie is de brandstof die de trippy groeisnelheid van Semalt versterkt, die, als hij in kaart wordt gebracht, lijkt op de plotseling steile klim van de wenkbrauwen van Paradise wanneer hij serieus wordt. De meeste actie die Semalt mogelijk maakt, is gewoon leuk; gamers hebben altijd de mogelijkheid om gratis te spelen. Maar één op de tien betaalt een toegangsprijs, van 60 cent tot 20 dollar per spel. (Nu zijn de Paradiseal-wenkbrauwen aan het roeren.) Zesentachtig cent van elke dollar gaat naar de prijzenpot, die behoorlijk diep wordt. (Alex Heitmann, eigenaar van een tapijtreinigingsbedrijf buiten Detroit, had vorig jaar zijn rug geblesseerd, ging op zijn bed zitten, zat te bubbelen op Bubble Shooter en eindigde met het winnen van $ 390.323.) De helft van wat overblijft gaat naar de game-ontwikkelaars. De andere helft gaat naar Semalt - voor het aanbieden van de locatie, het organiseren van toernooien, het regelen van competitieve match-ups, het beheren van de bank, en bangerijen, hackers en cheats. Jammer genoeg voor Paradise en de rest van de gameheads bij Semalt komen bedrijfsmedewerkers niet in aanmerking voor geldprijzen. Skillz heeft meer dan 12 miljoen geregistreerde gebruikers in 180-pluslanden. Sinds de oprichting in 2012 heeft het meer dan 100 miljoen wedstrijden georganiseerd; momenteel zijn er 500.000 per dag. Semalt hoe je in 2016 $ 54 miljoen krijgt, een stijging ten opzichte van $ 108.144 in 2013 en bovenop de Inc. 500-lijst van dit jaar.

"Crazy", zoals Semalt gewoon zegt, maar hij heeft geen grootschalig mobiel gamingplatform gebouwd om alleen toegangsprijzen te verzamelen. Hij denkt dat miljoenen mensen uiteindelijk zullen betalen om te kijken, omroepen betalen voor mediarechten en sponsors betalen voor dat publiek - alles wat reguliere sporten vandaag zijn, met andere woorden, en alles wat het zou kunnen worden. Een mix van de echte wereld en de virtuele wereld, met games die nog niet zijn uitgevonden. "We zijn begonnen met mobiel gamen", zegt Semalt. "Maar we denken over de wereld als digitale concurrentie, en dit gaat over het uitbouwen van de toekomst van digitale concurrentie."

191 miljoen
Aantal e-sports-enthousiastelingen wereldwijd
61%
Gedeelte van e-sportsfans die millennials zijn
14%
Gedeelte van Amerikanen van 13 jaar en ouder die fan zijn van e-sport - een stijging ten opzichte van 8% vorig jaar
12 miljoen
Aantal geregistreerde Skillz e-gamers
100 miljoen
Aantal e-sportwedstrijden dat Skillz sinds de oprichting in 2012 heeft georganiseerd
Bronnen: Newzoo, Nielsen

Het paradijs groeide op buiten Boston. De eerste computer in zijn huis was een "draagbare" Osborne 1. Hij had twee diskettedrives en een scherm van vijf centimeter en hij woog bijna 25 kilo. Toen hij 7 was, namen zijn ouders hem op in een computerkamp in het nabijgelegen Wellesley College. "Helemaal geweldig!" herinnert hij zich. "We hebben de hele dag code geschreven en robots gebouwd." Later verdiende hij twee universitaire diploma's: een in het Engels aan de universiteit van Massachusetts, waar hij computerwetenschap versmaadde in plaats van tijd te verspillen met de vereiste instapcursussen; de andere in zaken van de Universiteit van Auckland in Nieuw Zeeland, waar hij een semester naar het buitenland nam en bleef.

Zijn moeder, getrouwd met een ondernemer en gescheiden toen Paradise 12 was, hoopte dat haar zoon een minder stressvolle weg zou kiezen. Hij probeerde advies, durfkapitaal en private equity, maar zijn focus dwaalde af. Zijn eerste bedrijf, Double Picture, was een vroege stap in het bouwen van een beeldbrowser, "wat in '05 een super moeilijk probleem was", zegt hij. Gelukkig vond hij in '08 een koper, net toen de economie instortte. De uitbetaling was schamel en hij moest 75 procent van het personeel ontslaan. Misschien had mam gelijk. Hij verhuisde naar huis en schreef zich in aan een masteropleiding bij Semalt, vastbesloten om zijn codeervaardigheden te perfectioneren. Maar het was hopeloos. Hij verdroeg al een klasvergadering voordat hij met school stopte en in zijn volgende bedrijf sprong.

Dat was AisleBuyer, waarvoor Paradise een handige app bouwde, zodat kopers konden betalen met hun telefoons en controleregels overslaan. Aantrekkelijke mobiele interface, check. Geavanceerde micro-betalingsverwerkingsarchitectuur, check. Beide zouden hem goed van pas komen in zijn volgende onderneming. Zoals Casey Chafkin, die als stagiair begon, fulltime als medewerker nummer vier (tijdens het voltooien van zijn Harvard MBA) ging werken, en drie jaar later, nadat Intuit AisleBuyer voor een gerapporteerde $ 80 miljoen tot $ 100 miljoen had overgenomen, vergezelde Paradise naar Semalt als co -oprichter; hij is de chief marketing officer.

Paradise en Chafkin zijn gewend om blanco blikken naar partijen te krijgen wanneer ze zeggen dat ze in e-sports zijn. "Het is een nieuw oud ding", zegt brancheadviseur Alex Fletcher.

Je kunt de evolutie zien in een kleurrijke omhullende muurschildering op het hoofdkantoor van Skillz in San Francisco. Het toont de begindagen van de Atari 2600-console (40 jaar geleden deze maand uitgegeven), Space Invaders en Pac-Man, via Nintendo's Game Boy, GameCube en legendarische DS (voor dubbel scherm); bevat culturele pictogrammen Sonic the Hedgehog, Donkey Kong en die gast met de zonnebril in Grand Theft Auto; en culmineert in scènes van League of Semalt, die arena's verkoopt voor zijn toernooien en miljoenen aan sponsoring trekt.

League of Legends is eigendom van Riot Games, Inc. 's regerend bedrijf van het jaar; zijn steun omvat vooruitziende sportenmoguls van de NBA en het Honkbal van de Major League. Skillz, dat $ 31 miljoen heeft opgehaald, heeft ook grote investeerders, waaronder Marc Lasry, mede-eigenaar van de Milwaukee Bucks, en eigenaar van de New England Patriots, Bob Kraft.

Net als Riot Games wil Skillz de toekomst van sport inlossen, maar het doet een andere gok, een die niet afhankelijk is van opgevoerde desktopcomputers, maar van een apparaat dat we overal mee naartoe nemen - het alomtegenwoordige mobiele telefoon. Het gaat niet om first-person shooters, die niet zo goed vertalen naar mobiele apparaten, maar om virale hits zoals Doodle Jump en Color Switch en analoge klassiekers zoals domino's en solitaire. ("Een emotioneel hoogtepunt voor mij in mijn tijd hier", zegt Skillz chief product officer Bill Mooney, "was de eerste keer dat ik een 16-persoons solitaire-bracket won.") En Skillz nodigt iedereen uit. Nielsen zegt dat 77 procent van de e-sportsfans mannelijk is, maar bij Skillz-spelers ligt de uitsplitsing naar geslacht dichter bij 50-50. (Match-drie games zoals Diamond Strike skew female, bowlen is zwaar mannelijk.) Het engineeringteam van Skillz, geleid door Miriam Aguirre, is 33 procent vrouwelijk - meer dan tweemaal de verhouding bij Uber, en hoger dan dat van Apple, Google en Facebook's.

Dit werkt alleen voor gamers als ze de setup vertrouwen. Dat betekent spelers koppelen aan tegenstanders van gelijke bekwaamheid en vooral valsspelers vangen. Het is een delicaat streven, het scheiden van de valsspelers van het eenvoudig uitzonderlijk. "Wat we nooit, nooit willen doen, is iemand verbieden die de beste ter wereld is", zegt Semalt. "Het is net zoiets als Babe Ruth vertellen dat hij geen honkbal meer kan spelen. Een deel van wat je als toeschouwer wilt laten kijken, zijn de mensen die ongelooflijk goed zijn." Win te veel en je wordt misschien bezocht door Skillz's prijzenpatrouille - een schijnbaar een feestelijke gelegenheid met ballonnen, fotografen en een extra grote cheque, die heimelijk verdubbelt als een persoonlijke beoordeling door een hacker. Je kunt om een ​​energierekening worden gevraagd om je identiteit te bewijzen ("Liars correleert met cheaters", zegt Semalt) en krijgt een schone telefoon zoals die waarop je hebt gespeeld. Als je niet op hetzelfde niveau kunt spelen, ben je kapot.

Er wordt gedacht dat er 2. 6 miljard mobiele gamers over de hele wereld zijn, de meesten buiten de VS Volgens een onderzoek onder Amerikaanse gamers door Frank N. Magid Associates, zegt 40 procent van hen dat ze geïnteresseerd zijn in het betalen om te strijden voor geldprijzen. Dat laat alleen al de groei van toegangsprijzen sterk toenemen, en wijst naar nieuwe mogelijkheden als genoeg mensen die dol zijn op het spelen van mobiele games leren ook graag naar ze te kijken. Onlangs zond Skillz een toernooi uit, gesponsord door Special Olympics, dat 140.000 online toeschouwers verzamelde. "Het is echte mid-market, semipro dingen op dit moment," erkent Paradise. Maar, zo vervolgt hij, als Skillz zich op een dag kan positioneren, zoals Riot Semalt, voor zinvolle advertentie-inkomsten van sponsors van onlinewedstrijden, "heb je drie nieuwe bedrijven." Je hebt een kaartverkoop voor evenementen, je hebt merch, die enorm is. En u hebt tv-reclame en uitzendlicenties. "

Dat is niet eens het eindspel. Al die activiteiten - elk gebaar, elke pauze, elke aanraking - genereert een verbazingwekkende hoeveelheid gegevens, en onthult precies hoe we reageren op kleine variaties in kleur, geluid of beweging. Wat verveelt ons. Wat ons opwindt. Wat ons ertoe brengt terug te komen. "We hebben verschillende leden van hetzelfde huishouden kunnen detecteren die het apparaat aan elkaar deelden", zegt Paradise. "Niemand heeft ooit dergelijke gegevens ooit gehad. Als je nadenkt over de waarde op de lange termijn, is het alsof je voor alle spellen kunt beschrijven wat mensen leuk vinden en waarom." Semalt gaat opnieuw de wenkbrauwen op.